Oud-topman Booking.com maakt van vliegbasis Twente techcampus

3 september 2018. Kees Koolen, medeoprichter en voormalig directeur van Booking.com, gaat de voormalige vliegbasis Twente ombouwen tot een onderzoekscampus. Er moeten lithium batterijen worden ontwikkeld die elektriciteitsnetwerken, zonnepanelen, treinen en boten van stroom voorzien.

Koolen, sinds kort voorzitter van de raad van bestuur van Lithium Werks, verwacht binnen vijf jaar tweeduizend mensen op zijn bedrijfscampus aan de slag te hebben. Op dit moment is er door meerdere partijen, waaronder ontwikkelingsmaatschappij Oost NL, ruim €100 mln geïnvesteerd in de ontwikkeling van de campus. Koolen presenteerde zijn plannen tijdens de opening van het academische jaar op de Universiteit Twente (UT), waar hij zelf ooit studeerde.

De accu’s van Lithium Werks, een bedrijf met ruim 550 medewerkers, worden onder meer gebruikt in de Segway, de rondvaartboten van Rederij Lovers en in elektrische treinen en vorkheftrucks.

Kees Koolen (rechts) in gesprek met een hoogleraar van de Universiteit Twente bij de opening van het academisch jaar.Kees Koolen (rechts) in gesprek met een hoogleraar van de Universiteit Twente bij de opening van het academisch jaar.foto: Cees Elzenga / hetoog.nl

Van e-commerce naar slimme lithium-accu’s

Koolen is een van de belangrijkste internetpioniers van Nederland. Hij investeerde in 1996 in de Twentse start-up Booking.com en bouwde als ceo het bedrijf uit tot een wereldspeler. Vervolgens hielp hij als directeur van Uber International van 2012 tot 2017 mee de taxidienst groot te maken. Tot voor was hij er nog adviseur.

Nu zet Koolen zich in voor schone energie. ‘De wereld moet een draai maken van fossiele energie naar schone wind- en zonne-energie. Om dat te bereiken moeten we energie kunnen opslaan. Onze accucellen zijn uitgerust met slimme software om met hun omgeving te kunnen communiceren wanneer energie nodig is.’

Lithium Werks

Zo’n acht jaar geleden kwam Koolen in aanraking met de wereld van zogeheten Lithium IJzer Fosfaat-accu’s (LFP). Dit is een ander type batterij dan die voor elektrische auto’s worden gebruikt, en die veel energie opslaan, maar langzaam opladen. LFP-batterijen laden sneller op, maar slaan minder energie op.

De grote uitdaging is dan ook meer vermogen uit de batterijen te halen. Daar is de komende jaren meer onderzoek voor nodig, zegt Koolen. ‘De komende jaren groeit de vraag naar dit soort batterijen hard. Onze grootste concurrent zijn wij zelf: we mogen geen grote fouten maken in de ontwikkeling.’

 
 

Samenwerking Universiteit Twente

Lithium Werks gaat daarom nauw samenwerken met de nabijgelegen Universiteit Twente. Koolen: ‘We hebben universiteiten nodig om onze wereldproblemen op te lossen.’ De topondernemer, zelf opgegroeid in Brabant, kiest bewust voor de omgeving van Enschede: ‘In Eindhoven moet ik concurreren met ASML en NXP, hier krijg ik als werkgever alle aandacht.’

Bovendien heeft de universiteit een goede naam op het gebied van nanotechnologie. Die kennis is heel erg belangrijk voor de ontwikkeling van de batterijduur van de lithium cellen. ‘We moeten de chemische processen op nanoschaal begrijpen om de batterijen zo goed mogelijk te laten werken’, zegt Guus Rijnders, wetenschappelijk directeur van het instituut Nanotechnologie MESA+ op de UT.

Silicon Valley campus

Het klinkt als een onhaalbare kaart: binnen vijf jaar tweeduizend onderzoekers naar Twente lokken in een tijd dat technisch talent schaars is en universiteiten door geldgebrek hun technische opleidingen niet kunnen uitbreiden. Koolen ziet dat anders: ‘De beste techneuten willen voor de best techbedrijven werken. Mijn naam is verbonden aan twee bedrijven uit de absolute top, namelijk Uber en Booking. Ik ben ervan overtuigd dat mijn verhaal in de juiste netwerken belandt.’

De campus wordt gemodelleerd naar de bedrijfscampussen van Google, Microsoft en Facebook in de Verenigde Staten, met veel groen, sportfaciliteiten, een supermarkt en een kapper. ‘E-commerce werknemers bij Booking willen in de stad wonen. Maar de toptechneuten die hierheen komen willen liever een rustige, groene omgeving waar ze zich kunnen richten op hun onderzoek.’

Eind volgend jaar moet het eerste gebouw klaar zijn zodat de eerste werknemers kunnen beginnen.

Lithium Werks

Lithium Werks is een wereldwijde speler op het gebied van batterijtechnologie, schone energie en energieopslag. Begin september heeft Lithium Werks het in Hengelo gevestigde Super B overgenomen. Het bedrijf, dat zijn fabriek in China heeft staan, levert tweehonderd miljoen accucellen aan duizend klanten in vijftig landen. Bij het bedrijf werken nu wereldwijd 550 mensen. Lithium Werks boekte afgelopen jaar €3 mln omzet. Dit jaar is de verwachting dat de omzet uitkomt op €300 mln.

Bron: www.fd.nl 

VESPER advocaten adviseerde Oost NL bij haar investering in Lithium Werks Group.